Paul Theunis uit Paal houdt van wandelen, maar heeft daarnaast nog twee andere grote liefdes: zijn vrouw Emmy en… cactussen! Op 18 en 19 mei opent hij zijn serredeuren zodat ook jij zijn prachtige verzameling kan bewonderen.

Vanwaar komt je passie voor cactussen?

Het is allemaal begonnen met de aankoop van één cactusje in een potje van vijf centimeter. Ik kocht het bij een bezoek aan een plantencentrum, toen mijn vrouw en ik pas gingen samenwonen. Dat potje kreeg het gezelschap van een volgend potje en uiteindelijk nog meer potjes. Toen de vensterbank volstond, hadden we het geluk een huis te kunnen kopen waar we snel een kleine serre aan bouwden. Ondertussen was ik ook lid geworden van de cactusclub ‘Cactusvrienden Limburg’ en ging de bal pas echt aan het rollen. En die bal, die is nooit meer gestopt!

INTERVIEW: Cactusverzamelaar Paul over zijn aanstekelijke hobby - flashmagazine.be
©Paul Theunis

Opendeurdagen bezoeken, tentoonstellingen, ruilen, kopen en zaaien deed de zaak exploderen. Het serretje werd een serre, een nog grotere serre en dan uiteindelijk twee serres. Het kwam gewoon vanzelf. De interesse was er meteen indertijd en is nu nog steeds onverminderd! Het zit waarschijnlijk in het bloed, alhoewel ik de enige ben in de familie met die interesse.

Je hebt een verzameling van meer dan 5000 cactussen, hoelang heb je erover gedaan om deze collectie bij elkaar te krijgen?

Mijn collectie heb ik verzameld over een tijdspanne van 35 jaar. Het overgrote deel is zelf gezaaid, met zaad uit binnen- en buitenland. De rest komt van andere liefhebbers en kwekers.

Hoeveel tijd spendeer je dagelijks aan de verzorging van je verzameling?

In de groeiperiode (lente en zomer) mag je gemiddeld wel een uur per dag tellen. Soms een kwartier, soms halve dagen. In de stille periode (herfst en winter) is het voornamelijk de controle op ongedierte en het verwijderen van bloemresten waarmee je je moet bezighouden. In deze periode is de overgrote meerderheid trouwens in rust, in winterslaap als het ware. De groei staat volledig stil en water geven is dan ook zeker uit den boze!

INTERVIEW: Cactusverzamelaar Paul over zijn aanstekelijke hobby - flashmagazine.be
©Paul Theunis

Is je collectie compleet of zijn er nog dingen die je wil toevoegen?

Een verzameling is nooit compleet denk ik. Wel specialiseer ik mij in een aantal geslachten waarvan ik dan zoveel mogelijk probeer bij elkaar te krijgen. Onze reizen zijn meestal richting Zuid-Amerika. Hier vinden we veel planten in het wild en zijn er zoveel prachtige exemplaren die nog wel in de verzameling zouden passen. We ‘stelen’ ze echter gewoon met onze ogen en maken vele foto’s. Het is immers niet wettelijk om planten uit te graven en mee te nemen. En daarbij, de serres staan al vol genoeg!

Heb je ook een favoriet exemplaar in je collectie?

Ik heb niet één, maar meerdere favorieten. Toch verzorg ik ze allemaal met gelijke aandacht, want ze hebben elk hun schoonheid en specifieke bebloeming en bedoorning.

INTERVIEW: Cactusverzamelaar Paul over zijn aanstekelijke hobby - flashmagazine.be
©Paul Theunis

Heb je de cactuskriebels ook doorgegeven aan de rest van je omgeving?

Helaas! Niemand voelt zich geroepen om deze verzameling ooit verder te zetten. De cactusclubs sterven langzaam uit en verdwijnen één na één. Er duiken geen jonge mensen meer op die de hobby willen verderzetten. Sommigen doen het immers allemaal via computer. Alle informatie bij elkaar krijgen tot verzamelingen aanleggen, ze doen het op de harde schijf. Maar toch is dit niet hetzelfde, je moet tussen de liefhebbers komen en verzamelingen bezoeken. Dan pas komt de echte kriebel naar boven die meestal niet meer verdwijnt!

INTERVIEW: Cactusverzamelaar Paul over zijn aanstekelijke hobby - flashmagazine.be
©Paul Theunis

Op 18 en 19 mei open je de deuren voor het grote publiek. Is dat de eerste keer dat je dit doet?

Neen, we zijn al jaren bezig met opendeurdagen. Vroeger ging dat moeilijker, omdat we allebei nog een job hadden. Als gepensioneerden is het heel wat makkelijker om een paar dagen de deuren open te zetten.

Wat mogen de bezoekers zoal verwachten op de opendeurdag?

De deuren staan open, de ganse verzameling is vrij te bekijken. Ik probeer zoveel mogelijk mensen rond te leiden en zoveel mogelijk vragen te beantwoorden. Er staat een tent waarin iedereen rustig aan tafel mag gaan zitten en een verfrissing of een koffietje kan nemen, een praatje slaan met andere geïnteresseerden, wat literatuur doornemen, ronddwalen in de tuin…

INTERVIEW: Cactusverzamelaar Paul over zijn aanstekelijke hobby - flashmagazine.be
©Paul Theunis

Er is bovendien een verkoopstand waar je voor een prikje een cactus kan kopen. Al vanaf een halve euro heb je een prikkend vriendje mee. Voor de meer gevorderde liefhebber zijn er dan weer specialere zaken om aan te schaffen. Deze planten komen uit zaaioverschotten en ook uit de verzameling zelf, omdat die almaar groeit. De planten worden namelijk groter en nemen meer plaats in. Hierdoor moeten sommige naar de verkoop, waardoor weer andere mensen gelukkig kunnen gemaakt worden.

En zo gaat het treintje verder en hopen we wat jong volk warm te maken voor deze prachtige en rustgevende hobby!