Cambodja is tegenwoordig erg in trek en wordt steeds vaker door reizigers toegevoegd aan hun to do-lijstje. Waarom? Omdat het een geweldig land is én omdat het ideaal gelegen is tussen de 2 geliefde exotische bestemmingen Thailand en Vietnam.

Vertrekpunt Siem Reap

We startten onze trip in Siem Reap. Een stad met een hoog backpacker-gehalte, maar waar er ook voor elke andere reiziger een mooi aanbod aan verblijfplaatsen te vinden is. Bovendien is het de ideale uitvalsbasis om naar de tempels van Angkor te gaan. Iets wat je zeker moet doen, want deze torens vormen het symbool van Cambodja en kan je zelfs terugvinden in de vlag van het land.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Rondom Siem Reap vind je ook allerlei leuke activiteiten. Zo kan je bijvoorbeeld het drijvende dorpje Chong Kneas of de drijvende dorpen van het enorm Tonlé Sap meer bezoeken. De huizen staan op stelten van meer dan 6 m hoog! In het regenseizoen zal je daar niets van merken, maar op elk ander moment zie je dat het water heel wat meters is gezakt. 

Hou je van iets meer groen? Dan biedt het Nationaal Park van Phnom Kulen zeker een verademing. Hier vind je namelijk heel wat natuur en je kan je er verfrissen aan een van de mooiste watervallen van Cambodja. Het ligt zo’n 50 km van Siem Reap, perfect dus voor een daguitstapje.

Het grootste tempelcomplex ter wereld

Omdat het maar 3 km van het stadje Siem Reap gelegen is, bezochten we de tempels van Angkor het eerst. Je kan hier een hele dag rondzwerven. Om alles gezien te hebben, rek je zelfs best een paar dagen uit. Op voorhand selecteren welke plekken je zeker gezien wil hebben, is dan ook een must.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Of betaal voor een rondleiding met een TukTuk of taxi. Een fiets huren kan ook, en is goedkoper, maar dan ga je wel stevig mogen trappen! 

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Echt de moeite zijn de tempels van Ta Prohm waar de bomen door, over en dwars door de tempel heen groeien. Daarnaast zijn ze vooral bekend geworden door de film Tomb Raider.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Een andere die zeker het vermelden waard is, is de tempel van Bayon. Hier vallen vooral de beelden van Boeddha op die schitterend verwerkt zijn in en rond de tempel. 

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Tijd voor ontspanning

Na het bezoeken van de tempels kan je gezellig door de marktjes en straatjes van Siem Reap slenteren en de verschillende geuren en kleuren ervaren.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Lekker relaxen? Dat doe je in een van de vele massagesalons in de stad. Je kan je daar al vanaf € 2 laten masseren. Daarnaast is er ook aan eten geen gebrek. Er zijn heel wat restaurantjes die ervoor zorgen dat er voor elk wat wils is. Zou je graag toch eens de typische Cambodjaanse ‘Khmer’-keuken proberen? Dan is het misschien een idee om een kookcursus te volgen, zodat je thuis de lekkerste traditionele gerechten kan namaken. Hou je iets meer van het uitgaansleven? ‘s Avonds verandert de Pub Street in een walhalla voor feestbeesten, vol leuke bars en clubs. Zelf hebben we enkele onvergetelijke avonden beleefd in de Angkor Wat? Bar.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Trieste geschiedenis

De hoofdstad van Cambodja is Phnom Penh. In deze stad vind je enkele bezienswaardigheden die je terugbrengen naar het heftige verleden van het land, namelijk de Killing Fields en de Tuol Sleng gevangenis. Cambodja kent dan ook een turbulente, droevige geschiedenis. 

In de jaren ’70 van de vorige eeuw kwam de Rode Khmer aan de macht en werd ongeveer een vierde van de Cambodjaanse bevolking vermoord, wat neerkomt op 2 miljoen mensen. Een groot deel van de lijken kwam terecht op de plaats nu bekend als de Killing Fields. De Rode Khmer had dus duidelijk een van de wreedste leiders ooit, Pol Pot. Hij heeft enorm veel doden op zijn kerfstok, maar tot zijn overlijden in 1998 heeft hij altijd volgehouden dat hij een zuiver geweten had.

Ook in de Tuol Sleng gevangenis komt de harde waarheid naar boven. Dit is een school die werd overgenomen door de Rode Khmer en omgebouwd werd tot gevangenis en martelkamer. Alleen al erdoorheen lopen, geeft je een gruwelijk gevoel. De foto’s van de martelingen ondersteunen dit. Eén ding is zeker: deze bezienswaardigheid gaat veel indruk maken. Je wordt er een beetje stil van hoe gruwelijk het eraan toe ging, en dat in de jaren ’70. Als je enkele getuigenissen hoort of een paar verhalen beluistert, ontdek je hoe interessant en meeslepend het allemaal is. De folteringen, recente moorden… pakkend en heftig!

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Phnom Penh

Iets heel anders was het Bon Om Touk festival. Dat vindt meestal plaats bij volle maan in november en is ook wel gekend als het Waterfestival. Bovendien is het een van de populairste feestdagen in Cambodja en markeert het een natuurlijk fenomeen: het veranderen van de stroomrichting van de Tonlé Saprivier. De stad was helemaal autovrij gemaakt en overal waren er festiviteiten. De sfeer was top zo tussen duizenden mensen op straat! We zakten ook af naar de rivier, waar we een knap lichtspektakel te zien kregen van grote verlichte boten die allerlei verhalen afbeeldden.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Ook kwamen we er vele eetkraampjes tegen waar de meest bizarre delicatessen geserveerd werden, van slangen tot schorpioenen…

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

We brachten zelfs een bezoekje aan het indrukwekkende paleis in het midden van de stad.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Vermaak voor iedereen

Als je het drukke stadsleven wil ontsnappen of liever vermijdt, dan heeft Cambodja zeker een aantal heel goede alternatieven.

Hou je van zonnen? Ga dan richting Koh Rong of Koh Rong Samloem voor indrukwekkende stranden. Je bereikt deze eilanden vanuit de Sihanoukville. Dit is een populaire badplaats, maar niet de meest gezellige. Je bezoekje hier beperkt zich dus best enkel tot de overstap naar Koh Rong. Kort daarbij ligt het plaatsje Kampot. En iets verder het kleine plaatsje Kep, waar je kunt smullen van heerlijk verse vis en krab op de bekende Crab Market. 

Liever wat meer actie en avontuur? Dan heb je een aantel leuke jungle- en outdoor ervaringen klaarstaan in Cambodja. Wij besloten voor een avontuur te kiezen diep in de Cardamom Mountains ten voordele van de lokale bevolking. Na een heuse rit door de jungle arriveerden we bij de rivier waaraan het dorpje was gevestigd, een authentieke overzet bracht ons tot onze bestemming: Chi Phat eco village.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

We boekten een aantal nachten bij een lokale familie in een homestay. Na een hartelijke ontvangst door het gastgezin, lieten ze ons de kamers zien. De overvloed aan roze en Hello Kitty vonden we wel grappig, maar ook charmant. Bovendien waren ze supervriendelijk. 

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Ecotoerisme op z’n best

Het huisje waar we verbleven ligt in de eco village waar je ecotoerisme op z’n best vindt. De lokale bevolking krijgt hier namelijk de kans om in hun levensonderhoud te voorzien door middel van het toerisme. Zo wordt er minder gestroopt en blijft de natuur van het Cardamom gebergte intact.

Onze gids was ook enorm trots op het project dat in zijn dorp de laatste jaren veel goeds heeft gebracht. Hij vertelde dat iedereen profiteert van het toerisme, zelfs de armste gezinnen. Het ecotoerisme in Chi Phat is dan ook een groot succes en een voorbeeld voor vele andere regio’s. Hij gaf ook mee dat 80% van het geld naar de bewoners gaat en 20% in een gemeenschappelijke pot. Dat geld wordt gebruikt om bijvoorbeeld de brug te repareren, elektriciteit aan te leggen, computerlessen te geven en het vuilnis te verwerken.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Vandaag herbergt het ecodorp ook een heel ander soort mensen dan vroeger, nu zijn dit: werknemers, vrijwilligers, dorpelingen en reizigers die het milieu willen beschermen. Mannen die ooit door de jungle slopen op zoek naar olifanten, gibbons, wilde zwijnen en herten, zijn nu de gidsen die kajak-, fiets- en wandeltochten leiden. De houthakkers gebruiken hun kennis om het natuurgebied te beschermen en patrouilleren dag en nacht op zoek naar stropers en bomenkappers. Nu hebben ze een stabiel inkomen en voelen ze zich goed bij wat ze doen.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Bij aankomst boekten we er enkele avontuurlijke activiteiten en maakten ons klaar voor een eerste verkenning van de jungle in Cambodja. We besloten een wandeling te doen naar de rivier en vervolgens naar een hoger gelegen punt om te genieten van de zonsondergang. Een verkenning die zeker de moeite waard was!

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Moe maar voldaan gingen we slapen onder ons roze muggennetje.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Frisse plons

De volgende ochtend stond er een pittige mountainbiketocht op het programma, diep de jungle in… Met de hoge temperaturen was dit zeker zweten! Na het ontbijt vertrokken we en onderweg hielden we hier en daar een stop waarbij we uitleg kregen van de lokale gids.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Ons doel was de verfrissende O’Malu waterval. Zalig om een duik te nemen in het koele water. Na een deugddoende plons en een heerlijke picknick, zetten we onze tocht verder.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Tegen de avond kwamen we terug in het dorp aan… Helemaal bezweet en met pijn aan de poep van het fietsen, douchten we en maakten we ons klaar voor het avondeten. 

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Onverwachte uitnodiging

Na het eten gingen we iets drinken met het gastgezin en ze zeiden dat er die avond een trouw in het dorp was. Ze vertelden ook dat iedereen die in het dorp verbleef hiervoor uitgenodigd was. We aarzelden nog even, maar besloten toch om een kijkje te gaan nemen later.

En wat een geweldig idee! We werden meteen uitgenodigd om iets te drinken en moesten mee de dansvloer op. We gaven het koppel onze felicitaties en genoten van het feestje. Iedereen was enorm vriendelijk en gastvrij. Weddingcrashen jungle style! Supertevreden gingen we richting onze bedden om fris op te staan voor een nieuw dagje avontuur. 

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Geen geluk

Per kajak gingen we via de rivier verder de jungle in.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Tegen de avond kwamen we terug en gingen we met een paar vissers mee op kreeftenjacht om deze later zelf klaar te maken. Op hoop van zegen, maar jammer genoeg vonden we er geen. Het avondeten was dus terug wat rijst met vlees.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

De volgende ochtend was het zeer vroeg opstaan voor onze terugtocht naar de hoofdstad om de vlucht richting thuis te halen.

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Enkele praktische tips

Het vervoer is over het algemeen goed geregeld. Een handige tip is een app voor op je smartphone, waar je veilig en tegen de juiste prijs het gewenste vervoer kan regelen. Werkt heel handig en snel, de Pass App taxi Cambodia: khmer taxi booking app. 

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Jelle Canipel toont je het populaire Cambodja - Flashmagazine

Als je landt op de luchthaven kan je makkelijk een toeristenvisum kopen voor 35 dollar, voor 30 dagen. Betalen kan overal in dollars, maar meestal krijg je dan geld terug in de lokale munt Riel.

Zeker de moeite waard

Cambodja is zeker meer dan een tussenstop om de tempels van Angkor Wat te bezoeken. Het land heeft zoveel meer te bieden. Een weerzinwekkende geschiedenis, een superbevolking en leuke kusten en eilanden. Het is er zeker veilig om te reizen. Dit komt mede doordat de bevolking ontzettend vriendelijk is: ze zijn behulpzaam, enorm gastvrij en ook geïnteresseerd. Bovendien spreken de inwoners goed Engels. 

Een aanrader in Cambodja is een homestay waarbij je overnacht bij een familie en meedraait in het gezin. Een unieke ervaring gegarandeerd!

Redactie voorzien door Jelle Canipel van Gloryus